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El centinela ambiental del cerro Las Palomas 

05/06/2020
Por: Natalia Piedrahita Tamayo- Periodista

Una nueva especie de frailejón fue reconocida por la comunidad científica internacional. Se trata del Espeletia restricta, encontrada por investigadores de la Universidad de Antioquia que vive en el páramo de Sonsón, en el Oriente antioqueño. El descubrimiento planteó la urgencia de un plan para su conservación. 

 

La Espeletia restricta es una especie «sombrilla» dada su interacción con otras especies de fauna y flora. Fotos: cortesía Fernando Alzate Guarín.

A 3300 metros de altura sobre el nivel del mar y a 2 °C se da la biodiversidad del páramo. En medio de montaña y neblina, fulguran las flores amarillas de los frailejones, que contrastan con el verde oscuro de sus hojas y los tonos ocre y café de sus largos tallos. La fisiología de estos arbustos es una respuesta evolutiva a las condiciones climáticas extremas en las que se desarrolla su vida y garantiza que sean valorados como individuos de gran interés ecosistémico.

Esta especie se observó por primera vez en una pequeña área —100 por 100 metros— del cerro Las Palomas, del municipio de Sonsón, en Antioquia. «Desde que comenzamos a explorar —en un proyecto del Comité para el Desarrollo de la Investigación, Codi— para conocer los páramos del departamento, hemos visto el grado de vulnerabilidad de estos organismos: están en espacios muy reducidos, son pocas familias de este gran tesoro, que es hábitat de otras especies de fauna y flora», narró Fernando Alzate Guarín, investigador de la Facultad de Ciencias Exactas y Naturales, quien ha liderado la búsqueda de estos individuos.

Después de realizar los análisis moleculares —del ADN— y morfológicos de estos individuos, pares académicos de Rusia y de otros países de Europa validaron la nueva especie, que sería la cuarta en Antioquia: ya se habían descrito las especies de frailejón Espeletia occidentalis, Espeletia frontinoensis y Espeletia prefrontina. La descripción detallada de este hallazgo se publicó en la revista especializada Biotaxa.

Alzate Guarín puntualizó que «las emergencias de la Espeletia solo se dan en Ecuador, Venezuela y Colombia, en elevaciones que están entre 2800 y 4600 m s. n. m. En nuestro país se cuentan 75 especies de ellas y 15 híbridos, incluido este nuevo hallazgo». Aunque restricta tiene similitudes con occidentalis, sus rosetas son más largas, frondosas y de un amarillo más vivo. 

Un bastión para la conservación

 

Ilustración: Adriana Sanín. Animación: Juan Pablo Hernández. 

El frailejón es el principal indicador de páramo, una tecnología natural que se ha asociado a la identidad cultural y ambiental de las regiones en las que crece. Su capacidad de capturar agua y devolverla en forma lenta, lo convierte en un bastión de la conservación, que puede controlar los efectos de la radiación y los vientos, así como y propiciar el crecimiento de otras plantas y la regulación del ciclo hídrico.

Es una especie «sombrilla», es decir, si se genera un plan de manejo para este frailejón, se protegería toda la zona páramo que lo circunda. Se estima que cerca de 130 especies de fauna interactúan con él, por ser la casa y el alimento de diferentes especies de aves, como los colibríes, el frailecillo y el chivito de páramo, y de insectos como las abejas, las arañas y las moscas; es una suerte de universo que alberga microcosmos particulares.

 Asimismo, es visitado por la danta de páramo, el oso de anteojos y el puma, que se alimentan de las yemas de sus flores. «El frailejón es una criatura que establece una interacción con su entorno basada en la protección: su presencia beneficia a todo el ecosistema páramo», relató el investigador.
Ambas fuentes coinciden en que aunque el Ministerio de Medio Ambiente dispuso un grado de protección de los páramos ya que en ellos no pueden darse actividades humanas, el ecoturismo, que sí está permitido, los impacta negativamente, ya que muchos visitantes llevan basura, extraen plantas, y las pisotean, incluso se han dado casos en los que se hacen fogatas.

«Se necesitan otros protocolos, nuevos acuerdos, que las poblaciones desde su sensibilidad, entiendan que esta zona no debe ser intervenida por su fragilidad y sus interrelaciones», declaró Cristian Gildardo Bedoya Botero, director de Turismo de Sonsón. 

En una roca pendiente y aislada, en el cerro La Vieja, contiguo al de Las Palomas, se encontró un contado grupo de estos individuos. Tal hecho señala el reto para la conservación de dicho ecosistema: la Espeletia restricta debe propagarse en otros cerros del páramo que sean propicios para su crecimiento. 


A través de su vellosidad, los frailejones absorben la humedad de la neblina y la liberan en épocas de sequía, con lo cual previenen la erosión de suelos y generan una circulación de agua que llega a quebradas y ríos. Por la edad que pueden alcanzar, sus efectos pueden darse con gran continuidad: algunos llegan a vivir hasta los 200 años. 


 

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